William Floyd Collins, Kentucky 1887–1925

Fue un explorador pionero de las cavidades del centro de Kentucky, un área donde se ubican cientos de kilómetros de cuevas interconectadas, incluyendo las situadas en el Parque Nacional Mammoth Cave. El 30 de enero de 1925, mientras trataba de explorar una nueva entrada a la red subterránea,  Collins quedó atrapado en un estrecho pasadizo a 17 metros de la superficie. Los informes sobre los esfuerzos para salvar a Collins se convirtieron en una sensación diaria de repercusión nacional, la primera desde el hundimiento del RMS Titanic. Durante cuatro días solo se pudieron enviar agua y alimentos hasta la situación de Collins, debido a un colapso en la cueva que cerró la vía de entrada, y tan sólo permitía el contacto de voz. Collins murió de frío, sed y hambre después de unos catorce días bajo tierra, tres días antes de que los equipos de rescate alcanzaran su posición. El cuerpo de Collins fue recuperado dos meses después.

 (1887-07-20)Collins también es conocido por haber descubierto Cristal Cave en 1917, aunque durante años algunos se apoderaron del crédito por el descubrimiento.

La Cristal Cave es ahora parte del Sistema Flint Ridge Subterráneo del Parque Nacional de Mammoth Cave.

Collins es referido a veces como «El más grande explorador de cuevas jamás conocido», y este epitafio se encuentra inscrito en su lápida.

Atrapado en Sand Cave

La familia Collins tenía en propiedad Crystal Cave, una cueva turística en la misma zona que Mammoth Cave.

Aunque particularmente bella, Crystal Cave experimentó un descenso decepcionantemente de la actividad turística, pricipalmente debido a su ubicación relativamente aislada. Collins quería encontrar otra entrada al sistema de Mammoth Cave o una nueva cueva en la carretera que conduce a Mammoth Cave, con la idea de atraer algunos de los visitantes con mayor facilidad.

Collins llegó a un acuerdo con tres agricultores que poseían tierras cercanas a la carretera principal de la zona, si encontraba una cueva con potencial comercial en sus tierras, los propietarios pagarían para desarrollar turísticamente la cueva, y compartirían con Collins los ingresos procedentes de su explotación como una atracción turística.

Trabajó solo durante un período de tres semanas, exploró y amplió un agujero que más tarde sería conocido como «Sand Cave» por los medios de prensa.

El 30 de Enero de 1925, después de algunas horas de trabajo, Collins logró pasar por varios pasillos estrechos, afirmó que había descubierto una gran sala, aunque esta afirmación no fue verificada.

Debido a que la lámpara que utilizaba se estaba agotando, tenía que salir rápidamente, antes de explorar la gran sala. Quedó atrapado en un pequeño paso cuando se dirigía a la superficie. Su lámpara cayó accidentalmente, dejándole sin luz, y luego se desprendió una roca del techo, sujetando su pierna. Más tarde se descubrió que la roca pesaba sólo 12 kgs, pero se había encajado de tal manera que ni él ni los equipos de rescate, consiguieron desprenderla para llegar a  él.

Estaba atrapado a sólo 50 metros de la entrada. Después de haber sido encontrado, al día siguiente, por sus amigos, consiguieron acercarle comida caliente a Floyd, y una bombilla de luz eléctrica se instaló en el pasaje, para proporcionarle alguna luz y calor, y sobrevivió durante más de una semana mientras que se realizaban las labores para rescatarlo.

El pasaje subterráneo utilizado para llegar a Collins se derrumbó en dos lugares el 4 de febrero. Los responsables del rescate, en la creencia de que la cueva podía ser intransitable y peligrosa, empezaron a cavar un pozo artificial para llegar a la galería donde estaba atrapado Collins.

El eje de 18 metros y el túnel lateral realizado justo por encima de la galería donde se encontraba Collins, pero cuando finalmente los equipos de rescate llegaron a él, el 17 de Febrero, fue encontrado muerto por la exposición al frio y de hambre.

Debido a que los rescatadores no llegaron a Collins desde la parte trasera, aún no podían quitar la roca empotrada en su pierna. La decisión de que la situación para extraer el cuerpo de Collins era demasiado peligroso, por lo que el equipo de rescate lo dejó donde estaba y volvió a llenar el pozo construido de escombros. El médico calculó más tarde que Collins había muerto tres o cuatro días antes,  siendo lo más probable que sucediera el 13 de Febrero.

Entierro

Después de dejar el cuerpo de Collins en la cueva, un servicio funeral se celebró en la superficie. Sin embargo, Homer Collins no estaba satisfecho de que aquel lugar, Sand Cave, fuese el lugar de descanso final de su hermano. Dos meses después, Homer y sus amigos volvieron a excavar el pozo artificial, cavaron un túnel para llegar al lado opuesto del pasaje de la cueva, y se recuperó el cuerpo el 23 de Abril de 1925.

El 26 de Abril, el cuerpo de Floyd fue enterrado en la Granja Collins, cerca de Crystal Cave, que fue rebautizada como Floyd Collins Crystal Cave. En 1927, el padre de Floyd, se enteró de que se había vendido la granja y la cueva. El 13 de junio, el nuevo propietario trasladó el cuerpo de Floyd Collins, en un ataúd con tapa de cristal y fue expuesto en Crystal Cave durante muchos años.

En la noche del 18 al 19 marzo de 1929, el cuerpo de Floyd Collins fue robado de Cristal Cave. Recuperado rápidamente pero con la falta de la pierna izquierda. Después de este suceso, se mantuvo en una zona más aislada de Crystal Cave, en un ataúd encadenado.

En 1961, Crystal Cave fue adquirido por el Parque Nacional Mammoth Cave y cerrada al público. La mayor parte de la familia Colins se oponía desde hacía tiempo a que el ataúd de Floyd siguiera colocado en la cueva. En su solicitud, el Servicio de Parques Nacionales volvió a enterrar a Floyd Collins  en el Cementerio Flint Ridge, el 24 de Marzo de 1989.

Se requirió un equipo de 15 hombres durante tres días para retirar el ataúd y tumba de Crystal Cave. Hubo algunas objeciones a esta decisión de espeleólogos europeos, donde los exploradores notables son a menudo enterrados en las cuevas que descubrieron.

Legado

El periodista William Burke «Skeets» Miller de Louisville, Kentucky,  del Diario Courier Journal, participó e informó sobre los esfuerzos del rescate de Floyd Collins. Miller también entrevistó a Collins en la cueva, durante su espera de rescate, por la que recibió un Premio Pulitzer.

Sus informes se distribuyeron ampliamente por telégrafo y fueron impresos en los periódicos de todo el país, y en algunos extranjeros. Los intentos del rescate fueron seguidos por boletines de noticias regulares desde el nuevo medio de la radio, por la primera emisora de Radio KDKA que acababa de establecerse en la zona.

Poco después llegaron los medios de comunicación, la publicidad atrajo a una multitud de turistas al sitio, algunos vendedores se establecieron en la zona para la venta de comidas y recuerdos, lo que contribuyó a una atmósfera circense.

El rescate de Sand Cave se convirtió rápidamente en la principal noticia de los medios de comunicación entre la Primera y la Segunda Guerra Mundial.

Los mayores eventos mediáticos de ese tiempo como fueron el vuelo transatlántico de  Charles Lindbergh y el secuestro de su hijo, tuvieron en realidad un papel menor que el rescate en Sand Cave.

El torbellino de acontecimientos y la atención levantada sobre el intento de rescate de Collins ayudó a los intereses en la creación de Mammoth Cave National Park, y Sand Cave se convirtió en una parte importante del mismo. Durante décadas, el miedo y la superstición mantuvieron alejados a los espeleólogos de Sand Cave.

Finalmente, el Servicio de Parques Nacionales cerró la entrada con una reja para garantizar la seguridad pública.

Diversas exploraciones en Mammoth Cave revelaron que algunas zonas de Mammoth Cave se encuentran baja Sand Cave, pero no se ha localizado ni siquiera un indicio de una conexión factible entre las dos cavidades.

En la década de los 70, el explorador Roger Brucker y un pequeño grupo de exploradores entraron en Sand Cave para llevar a cabo diversas investigaciones y recabar datos que plasmarían en un libro sobre Floyd Collins. El equipo exploro las galerías de Sand Cave, y en el proceso, descubrieron una abertura en el túnel, donde quedó atrapado Collins, localizando una gatera que revelaba que probablemente habría sido posible alimentarle y darle calor mucho después de 04 de febrero 1925.

En Abril de 1983, George Crothers, dirigió una investigación arqueológica que documentó los diversos artefactos utilizados en el rescate de Collins en 1925. Todos esos equipos fueron retirados para su conservación.

La vida y muerte de Floyd Collins inspiró un musical de Adam Guettel y Tina Landau, así como al menos una película documental, varios libros, un museo, muchos cuentos y canciones cortas creados por espeleólogos.

Ace in the Hole es una película de 1951 dirigida por Billy Wilder, basada en el circo mediático que rodea el intento de rescate de un hombre atrapado en una cueva, aunque esta película representa una ficción, es muy similar al incidente de Sand Cave, a Floyd Collins se le menciona explícitamente por su nombre en los diálogos de la película.

La vida de Floyd Collins también se documenta en los libros “¡Atrapado! La historia de Floyd Collins” de Roger Brucker y Robert K. Murray y “La Vida y Muerte de Floyd Collins” de Homer Collins, publicado por Cave Books.

También se le menciona específicamente en dos novelas de escritores de Kentucky, Robert Penn Warren y James Still, “La Cueva” y “El río de la Tierra”, respectivamente.

Anualmente se realiza una obra de teatro en el Anfiteatro del Río Verde en Brownsville, Kentucky, titulada “La historia de Floyd Collins”.

La obra no se basa únicamente en el propio Floyd, sino también de la interacción de la familia Collins en la época del descubrimiento de las cavernas de aquella zona y del circo mediático que se formaba alrededor de las mismas.

Con sede en Kentucky, el grupo de rock Black Stone Cherry tiene una canción titulada «El fantasma de Floyd Collins» en su álbum de 2008 “Folklore and Superstition”.

John Prine y Mac Wiseman lanzaron una canción titulada «La muerte de Floyd Collins», escrita por Andrew Jenkins en su álbum de 2007 “Standard Songs For Average People”.

Más información en: http://frontierfolk.net/bluegrassgrotto/floyd-c.html

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