Naracoorte Caves National Park, Australia

Naracoorte Caves es un parque nacional australiano situado cerca de la ciudad de Naracoorte, una región turística en el sudeste del estado de Australia Meridional. El sitio fue inscrito como Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO en el año 1994, por sus extensos registros de fósiles. Conserva 6 km² de vegetación, con 26 cuevas contenidas dentro de los 3’05 km² declarados por la UNESCO. Es un destino de visitas por sí mismo, con un zona de acampada y un parque de caravanas, apartamentos y zona de comidas. La gama de actividades para los visitantes es extensa. Las visitas a las cuevas son dirigidas por guías profesionales, algunas de las cuevas está iluminadas para resaltar los depósitos fósiles.

La tecnología moderna ha sido utilizada para mostrar a los visitantes el interior, normalmente inaccesible de Bat Cave, donde miles de murciélagos se reproducen cada año.  

La caliza de la zona se formó desde 200 millones de años hasta 20 millones de años. Las aguas subterráneas desde entonces han disuelto y han erosionado la caliza, creando las cuevas. Esto ha sido la fuente de la notable colección de fósiles.

Los registros fósiles se han conservado en estratos, en algunos sitios, los depósitos de fósiles llegan a 20 metros de espesor. Algunas de estas áreas están siendo conservadas para la futura investigación, cuando existan mejores métodos de datación y reconstrucción de registros fósiles. Estas simas de fósiles son sobre todo significativas para el estudio de la megafauna australiana.

Las cuevas contenidas dentro del parque nacional son: Alexandra Cave, Appledore Cave, Bat Cave,  Blackberry Cave, Cathedral Cave, Fox Cave,  Stick Cave, Tomato Cave, Victoria Fossil Cave y Wombat Cave.  

Desarrollo de las Cuevas de Naracoorte

Australia se separó de la antigua tierra de Gondwana, en el Océano Austral hasta extenderse más de 100 km hacia el interior de la costa actual.  Desde el Oligoceno al Mioceno (25 – 5 millones de años), una gruesa capa de caliza formando los depósitos calcáreos y de otras criaturas marinas. Como el mar comenzó a retroceder a su posición actual durante el Plioceno y Pleistoceno temprano, las alturas de las  aguas disolvieron la roca caliza para formar las cuevas en Naracoorte.

Una serie de transgresiones y regresiones marinas formaron la serie de sistemas de dunas varados que suelen verse en Naracoorte. La más antigua de ellas es de hace 800.000 años.

Las 26 cuevas conocidas en el Parque Nacional proporcionan hábitats importantes para los murciélagos y otras criaturas que habitan en las cavidades.  

Las Cuevas de Naracoorte han actuado como trampas y madrigueras para depredadores desde hace más de 500.000 años, por lo que presentan la preservación de un rico registro fósil de la antigua fauna de Naracoorte.  

Este registro fósil abarca varias edades de hielo y la llegada de los seres humanos al continente. Los paleontólogos han recopilado muchos de estos fósiles se han reconstruido los esqueletos de una serie de megafauna extinguida de Australia, y han deducido la forma y los hábitos de las mismas.  

El Centro Wonambi presenta una gran cantidad de información acerca de las excavaciones, incluye reconstrucciones animadas de la fauna y flora. Las cuevas se pueden visitar en una serie de diferentes maneras.  Wet Cave se puede explorar sin un guía, mientras que las visitas guiadas regulares de Alexandra Cave y Victoria Fosil Cave son el escaparate de las fantásticas formaciones fósiles del sitio. También existen varios tours de aventura a varias cuevas, y un recorrido con antorchas en Catedral Cave.  Un paleontólogo dirige una vista por la Sala de fósiles y el laboratorio de fósiles. El Bat Tour permite a los visitantes realizar una visita a la colonia de murciélagos que permite observar la vida diaria de ésta especie.

Catedral Cave, La Cueva Verde

La cueva fue abierta a los visitantes en el siglo XIX, el inadecuado uso turístico de la cavidad y del bosque exterior, ha provocado un importante deterioro de la vegetación de superficie. Este bosque fue reforestado en 1996, permitiendo que las corrientes hidrológicas normales regresaran a sus cauces, además se llevó a cabo un proyecto de restauración que fue  completado en 2001.  

La cueva ofrece ahora una experiencia muy diferente, donde los visitantes son guiados en pequeños grupos a través de la cavidad, donde no existe ninguna iluminación artificial, lo que les permite apreciar la sensación de caminar a través del mundo subterráneo en su estado puro.

Las galerías y salas de Catedral Cave son enormes e impresionantes. Los signos la recuperación de la cavidad y de sus estados hidrológicos son muy apreciables, lo que ha permitido el regreso de la vegetación a la boca de la cueva, así como parte de la flora original de la entrada de la misma.

El acceso a la cueva se realiza por medio de un descenso de 12 metros a través de escaleras guiadas.

Alexandra Cave Maravillas subterráneas

Esta cueva consta de varias salas muy decoradas con algunos grupos de sedimentos fósiles.  

Fue descubierta por William Reddan en 1908 y abierta a las visitas turísticas en 1909, la cueva toma su nombre de la esposa del Rey Eduardo VII de Inglaterra, la Reina Alexandra.  

En 1978 fue localizada una nueva red de salas y galerías, que permanecen cerradas al público para preservar sus valores naturales.  Sin embargo, varias espectaculares salas son accesibles en una visita guiada.  

Los visitantes de la cueva están invitados a un espectáculo visual fantástico, creado por las grandes formaciones litogénicas de las grandes cúpulas, formaciones espectaculares que han creado escenas como el «espejo de la piscina» y grandes grupos de formaciones excéntricas.  

Bat Cave, Criaturas de la noche

Una cueva muy especial de Naracoorte, ofrece la mayor de las dos únicas salas conocidas de cría del murciélago Miniopterus schreibersii bassanii en el sur de Bentwing.  

Cada primavera, miles de estos pequeños murciélagos vuelven a la sala de cría en Bat Cave después de realizar la hibernación en varias cuevas de todo el sudeste de Australia.

La cueva tiene un desarrollo de más de 300 metros, presentando grandes depósitos de guano, formados después de muchos años de residencia de esta especie.  El guano es el hogar de una multitud de invertebrados y Bat Cave es la localidad tipo de varias especies.  

La utilización del guano por el hombre durante el siglo XIX redujo el nivel de guano en la cavidad, y,  sin duda, produjo amplias repercusiones en los murciélagos y los invertebrados.  

Con el fin de proteger este frágil ecosistema, el acceso a la cueva está restringido. Sin embargo, los visitantes pueden ver las colonias de  murciélagos a través de cámaras de infrarrojos colocadas en el Centro de Observación de Murciélagos, en una visita guiada. Esto permite a los visitantes apreciar cómo los murciélagos viven en su hábitat natural sin la perturbación de los seres humanos, una verdadera experiencia de ecoturismo.

Durante los meses de verano los visitantes también pueden experimentar el espectacular vuelo de salida de la cavidad, durante la noche,  en la que los murciélagos parten en busca de su alimento diario.

Blackberry Cave,  La emoción de la aventura

Aunque es una de las cavidades más amplias en el Parque, son pocas las visitan que recibe.

Es probable que los primeros visitantes accedieran a ella a través de dos pequeñas entradas localizadas  a 80 metros de distancia de la muy popular Blanche Cave.

Descubierta por espeleólogos en 1970 amplió el conocido desarrollo de la cueva, y puso de manifiesto muchas espectaculares salas y galerías. Muchas de estas salan contienen formaciones calcáreas particularmente frágiles y delicadas, que podrían verse amenazadas por las visitas, y por tanto, fue cerrada al turismo para protegerlas.

El Acceso a otras zonas de la cueva se proporciona en tours de aventura. Es preciso equiparse con material de espeleología,  y los visitantes son guiados por expertos a través de la cavidad, y así es posible obtener la emoción de una   visita «real» de la cueva, sin luces y rutas prefijadas.  

Blanche Cave,  Un gigante majestuoso

Blanche Cave fue descubierta por los primeros colonizadores en 1845, y se convirtió en un destino popular para el turista  local. El exterior de la  cavidad se utilizó a menudo como un área de picnic, o para otras funciones sociales. Incluso fueron plantados en sus profundidades elaborados.  

Aunque este uso, actualmente, esta limitado  para proteger los valores naturales de la cueva, los acontecimientos culturales ocasionales, aún se mantiene en la primera sala. A destacar que esta cavidad fue visitada por la Antorcha Olímpica el 18 de Julio de 2000, acompañada por un fondo de más de  1.500 velas.

Más recientemente, la cueva fue un magnífico decorado para una producción de la obra de Shakespeare, “Sueños de una noche de verano”.  

La cueva se compone de tres grandes salas, con luz natural ya que en el techo de la cavidad existen tres grandes colapsos que permiten el paso de la luz del sol.

Existen grandes e importantes depósitos fósiles de megafauna y antiguos fósiles marinos son visibles en las paredes de la cueva.  

Gigantescas columnas y estalagmitas llenan las salas y durante los meses de invierno, los murciélagos duermen en la zona oscura de la cueva más allá de la tercera ventana donde se apiñan lejos de la tenue luz.

Blanche Cave puede visitarse en visitas guiadas, donde los visitantes pueden conocer la rica historia natural y cultural de esta gran cueva de Naracoorte.

Fox Cave, La fascinante experiencia subterránea de Naracoorte Caves

Esta enorme cueva está conectada con el mundo exterior sólo por una pequeña entrada que proporciona el acceso a más de 1000 metros de galerías y salas.  

Fox Cave es un complejo de galerías que exhiben varias etapas de desarrollo de la cueva, con una gran cúpula colapsada y diversas salas conectadas por reducidas gateras y una extensa sección inferior de pasajes estrechos muy cercanos al nivel freatico.

Hay algunas zonas de la cavidad profusamente decoradas con grandes grupos de formaciones litogénicas, y algunas galerías presentan grandes depósitos de arena procedente del alto caudal hídrico que penetra en la cueva por diferentes lugares. Podemos ver en la cavidad una gran sala donde llegan las raíces de los árboles de la superficie que se desarrollan por diversos lugares hasta volver a perderse en el suelo de la cueva.

Estas raíces son el hogar de raros invertebrados cavernícolas y, por supuesto,  Fox Cave es también el hogar de un gran grupo de quirópteros durante el invierno.

También hay una amplia presencia de depósitos fósiles dentro de la cueva.

Todos estos fascinantes valores naturales de Fox Cave hacen de ella una cueva muy especial, y donde el acceso está restringido sólo a pequeños grupos acompañados por un guía capacitado especialmente en un largo tour de aventura.

Victoria Fossil Cave, La antigua Tumba de Huesos de Tut

Descubierta en 1894 por William Reddan, sobresale por los grandes descubrimientos de fósiles llevados a cabo desde 1969 y durante los años siguientes.  

Se conocen actualmente seis depósitos fósiles en esta cueva.

Estas condiciones fueron fundamentales para la inscripción en 1994 del Parque en la Lista del Patrimonio Mundial.  

Más de 4000 metros de desarrollo de amplias salas y galerías conectadas por estrechos pasajes componen esta compleja cavidad.  

Muchas zonas de la cueva presentan altas colmataciones de formaciones calcáreas, y en la que tan sólo son 400 metros de la cueva las que se han adecuado para el acceso publico. La visita guiada a varias salas se centra en la gran Sala de Fósiles y en los valores del patrimonio mundial.  

Varias salas y galerías de la cueva, entre ellos la espectacular Starburst Chamber, pueden ser visitadas en un largo tour de aventura.  

Para aquellos visitantes que deseen una mirada más profunda en la historia de los fósiles de Naracoorte se puede realizar la visita de este Patrimonio Mundial, de la mano de un paleontólogo que muestra a los visitantes esta parte de la historia del Parque Nacional. El público inicia una visita en el área de excavación y se muestran todos los aspectos de las investigaciones que se están llevando a cabo, incluyendo una visita al laboratorio de fósiles.

Las reservas son esenciales.

Wet Cave, Una experiencia en la oscuridad

Esta cavidad forma parte de un complejo subterráneo situado en las cercanías del Centro de Visitantes Wonambi.  

Esta cavidad sigue siendo activa, y se penetra en ella a través de dos grandes entradas, que permiten la entrada de suficiente luz natural para el florecimiento de helechos arborescentes, en la zona de la boca.  

Algunas especies de animales, incluidas varios tipos de aves, acompañados de una amplia colonia de murciélagos, utilizan esta cueva durante los meses de invierno.  

Wet Cave  fue abierta al publico a principios del siglo XX y fue reabierta a visitas libres guiadas en 1994.  

La parte inferior de la cavidad presenta diversos pozos bien desarrollados, abiertos por el caudal hídrico del río subterráneo.   

La cueva permite realizar tours populares de aventura, donde los visitantes van más allá del camino prefijado en las visitas y desde donde se puede acceder a  Stick-Tomato Cave.  

Aquí se recorren diversas galerías y salas conectadas por gateras y laminadores, que dan acceso a una de las dos entradas colapsadas de la boca de Wet Cave.  

Más allá la cavidad continua mostrando su fantástico desarrollo y donde más retos y aventura esperan a los visitantes.

Más Info :  http://www.environment.sa.gov.au/parks/sanpr/naracoortecaves/wet.html

FUENTE: NARACOORTE CAVES NATIONAL PARK

FOTOS: Propiedad de Naracoorte Caves National Park

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